L’oggetto più lontano mai osservato nell’Universo!

Il Very Large Telescope di ESO ha mostrato come un debole gamma ray burst individuato martedì scorso, sia l’impronta di una esplosione di uno tra i più antichi e remoti oggetti noti nell’intero universo (con un redshift, o spostamento verso il rosso, pari addirittura a 8,2). L’esplosione dovrebbe aver avuto luogo più di tredici miliardi di anni fa, quando l’universo aveva la “tenerissima” età di appena 600 milioni di anni.

I gamma ray burst (GRBs) sono potenti flash di raggi gamma di alta energia, la cui durata varia tra poco meno di un secondo e diversi minuti. Tali eventi rilasciano una quantità enorme di energia in un tempo molto breve, e rappresentano quindi gli eventi più energetici nell’universo stesso. Si ritiene siano per lo più associati  ad esplosioni di stelle la cui parte centrale arriva a collassare in oggetti molto densi e compatti, i buchi neri.

Una rappresentazione artistica di un lampo gamma
Crediti: ESO/A. Roquette

Il gamma ray GRB 090423 è stato rilevato dal satellite SWIFT della NASA durante la mattina del 23 aprile. Il lampo gamma di circa 10 secondi si trovava nella costellazione del Leone. Data l’eccezionalità dell’evento, è stato subito seguito da una intera schiera di telescopi a terra, tra i quali il telescopio da 2,2 metri dell’ESO e il Very Large Telescope (VLT), sempre di ESO, entrambi situati a Paranal, nel deserto del Cile.

In particolare, proprio le osservazioni in infrarosso compiute dal VLT, fatte 17 ore dopo la rilevazione del lampo, hanno permesso agli astronomi di rivelare la distanza dall’esplosione. E questa è stata una grossa sorpresa: si è trovato che la radiazione luminosa proveniente dall’esplosione, era stata “stirata” in maniera considerevole dall’espansione dell’universo, il che testimonia della grande lontananza dell’oggetto da cui proviene. Ad un redshift misurato di 8,2 è in effetti l’oggetto più distante mai scoperto.

Il team di ricercatori sottolinea come questa emozionante scoperta, mostri l’utilità e l’importanza dei raggi gamma per sondare le parti più remote del nostro universo, e confida di poterne trovare ancora di più lontani, nel prossimo futuro.

Per la cronaca, l’oggetto appena spodestato dal ruolo di “più lontano” era sempre un raggio gamma, GRB 08091:  ad una redshift di 6,7, si ritiene sia il prodotto di una esplosione stellare avvenuta circa 200 milioni di anni dopo quella del lampo appena scoperto. Roba recente, al confronto… 😉

ESO Press Release

Lanciato il telescopio spaziale italiano AGILE

AGILE è un telescopio spaziale italiano dedicato allo studio dei raggi gamma. La sonda è stata lanciata con successo proprio ieri da un vettore indiano…

E’ così felicemente cominciata la missione che avrà la durata di tre anni, durante i quali la sonda effettuerà delle estese ricognizioni del cielo nella banda dei raggi gamma, in cerca delle lontane sorgenti dei fenomeni più energetici dell’Universo…

Oltre alla banda gamma, comunque, AGILE ha la capacità di indagare il cielo anche in banda X: ciò consentirà agli scienziati di poter effettuare osservazioni sincronizzate nelle due bande energetiche.