NGC 290, uno scrigno stellare

Più brillante di un gioiello. Solo le stelle possono essere così. Sono proprio come gemme quelle che risplendono nell’ammasso aperto NGC 290. L’ammasso è davvero fotogenico e in questa immagine catturata dal Telescopio Spaziale Hubble (proposto da APOD qualche giorno addietro) fa una figura davvero maestosa. Gli ammassi aperti, lo sappiamo, sono ben diversi dalla loro controparte globulare. Intanto si trovano per lo più nel piano del disco galattico, mentre i globulari sono sparsi per tutto l’alone. Poi, contengono molte meno stelle (gli ammassi globulari più popolati possono arrivare a diverse centinaia di migliaia), e la percentuale di stelle giovani e blu è molto più elevata. 

La teoria moderna dell’evoluzione stellare si è giovata molto dello studio degli ammassi aperti e globulari e ne ha derivato un quadro ormai abbastanza consistente della loro natura. Gli ammassi globulari sono certamente più antichi, di una età paragonabile all’età dell’universo stesso, e pertanto contengono stelle di massa piccola e in fasi evolutive avanzate. Gli ammassi aperti sono ben più giovani e scoppiettanti, pieni di stelle molto grosse e molto calde.

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Credits:  ESA & NASA; Acknowledgement: E. Olszewski (U. Arizona)

NGC 290 si trova a circa duecentomila anni luce dalla Terra, e (udite udite) non è nella nostra Galassia, ma in una galassia vicina, la Piccola Nube di Magellano. Contiene qualche centinaio di stelle e si dispiega per circa 65 anni luce di larghezza.

Uno scrigno cosmico i cui incantati colori ci raggiungono della profondità dell’universo.

Un delicato tesoro di luci colorate, affogato nel nero limpido e terso di un cielo perennemente stellato.

Cuore nelle tenebre

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Crediti: NASA/CXC/U.Liege/Y.Nazé et al.

 

E’ una nuvola a forma di cuore: ma è anche – e soprattutto – una immagine ottenuta dall’osservatorio spaziale Chandra, di un giovane ammasso stellare, chiamato NGC 346. Non si trova nella nostra galassia ma nella Piccola Nube di Magellano. Chandra lavora in banda X, ed è lo strumento adatto per rivelare la nuvola di gas caldo, che nelle regioni centrali arriva a circa 8 milioni di gradi.

Diverse evidenze, ottenute anche attraverso l’indagine nel radio, nell’ottico e in banda ultravioletta, suggeriscono che il gas caldo sia il residuo di una supernova esplosa qualche migliaio di anni fa.

C’è un modello alternativo, in realtà.

Potrebbe essere “tutta colpa” della stella HD 5980, contenuta nell’ammasso… una delle stelle più grandi mai rilevata. Vista la sua “imponenza” potrebbe essere stata proprio lei a generare il gas caldo, durante una delle sue “eruzioni” – in maniera non troppo diversa dai fenomeni eruttivi ben noti in stelle di grande massa quali Eta Carinae.

Altre osservazioni si rendono necessarie per dirimere la questione. Fino ad allora, la natura del cuore che batte nelle tenebre, è destinata ad avvilupparsi in un alone di mistero…

Adattato da un articolo su Nasa.gov

Un crimine di proporzioni galattiche

Un furto di stelle di proporzioni galattiche. Ecco cosa è stato appena scoperto dagli astronomi che stanno mettendo l’occhio su di uno inaspettata quantità di eventi di microlensing individuati nei dintorni dei confini della Via Lattea. Inaspettatamente, l’evento che hanno scovato non riguarda direttamente la nostra Galassia. Esatto: il crimine è stato commesso altrove. Precisamente, i ricercatori hanno trovato che la Grande Nube di Magellano (LMC) avrebbe, in passato, sottratto stelle alla sua vicina, la Piccola Nube di Magellano (SMC), lasciandosi dietro (a testimonianza della ruberia) una lunga scia di stelle.

Le indagini ci dicono che probabilmente il “crimine” è ormai caduto in prescrizione, essendosi verificato verosimilmente centinaia di milioni di anni fa (un tipico Cold Case insomma). In ogni caso, le informazioni acquisiti stanno aiutando non poco gli astronomi a comprendere la storia di queste due galassie.  Che, non dimentichiamoci, sono nostre “vicine cosmiche”.

Mentre la Via Lattea sale sull’orizzonte presso gli edifici dell’European Southern Observatory, anche le sue galassie vicine diventano visibili. (Crediti: ESO/Y. Beletsky)

Al proposito della scoperta, sono gli stessi scienziati a non rifiutare suggestivi paragoni con la criminologia: “Si può dire che abbiamo scoperto un crimine di dimensioni galattiche”, ci dice Avi Loeb dell’Harward-Smithsonian Center for Astrophysics.

E dire che la Grande Nube ce l’aveva praticamente fatta. Se non fosse stato per questi impiccioni di astronomi. Ma che stavano cercando? E’ presto detto: oggetti MACHO (oggetti massivi compatti, che si ritiene possano costituire una parte importante della materia oscura barionica). Per la precisione, oggetti MACHO nella Via Lattea, rilevati attraverso gli effetti di lensing gravitazionale con la luce delle più lontane stelle della Piccola Nube. Ed è lì che è venuta fuori la sorpresa: invece di oggetti MACHO all’interno della Galassia, si è capito che l’origine del microlensing é dovuta ad una coda di stelle strappate dalla Piccola Nube.

Per accordarsi con i dati, solamente una popolazione di stelle in rapido movimento rimane una ipotesi plausibile. E il miglior modo di ottenere tale popolazione è quello di un evento di collisione galattica , che dovrebbe essere appunto avvenuto tra la Grande e la Piccola Nube.

In ogni caso, abbiamo un po’ barato. Non è davvero un caso chiuso. Per dire, l’evidenza di una coda di stelle rubate da una galassia all’altra è plausibile, per quanto abbiamo detto. Tuttavia non sono state ancora osservate direttamente. Al momento, gli investiagatori sono all’opera: un team di astronomi sta scrutando un ponte di gas che connette la Grande e la Piccola Nube, nel tentativo di rintracciare segni di tali stelle. Insomma, l’indagine prosegue… stay tuned!

(Adattato da Universe Today)

Il peculiare resto di supernova SNR 0104-72

Una nuova immagine dalla sonda Chandra mostra un resto di supernova con un “look” completamente diverso dal solito. L’oggetto, conosciuto con la sigla SNR 0104-72, si trova nella Piccola Nube di Magellano, una galassia vicina alla Via Lattea. Gli astronomi ritengono che SNR 1014 costituisca il residuo di una supernova cosiddetta “di tipo Ia”, causato dall’esplosione termonucleare di una nana bianca.

Il resto di supernova SNR 0104-72
Crediti: X-ray: NASA/CXC/CfA/P. Slane et al.

Nella immagine composita, che comprende le informazioni in banda X da Chandra (in color porpora) e quelle in banda infrarossa raccolte da Spitzer (mostrete in verde e rosso) l’oggetto appare in effetti diverso da ogni altra supernova conosciuta nella nostra Galassia. Difatti, mentre gli oggetti del tipo dei resti di supernova Kepler e Tycho appaiono di forma sostanzialmente circolare, decisamente la forma di SR 0104 circolare non è. Al contrario, appare dominata da due lobi di emissione piuttosto brillanti (visibili in alto a destra e in basso a sinistra). La notevole abbondanza di ferro riscontrata in questi lobi dimostra che siano assai probabilmente derivati dallo scoppio di una supernova di Tipo Ia.

Le spiegazioni per questa peculiarità nella forma possono essere diverse: una è che la nana bianca (da cui si è originata la supernova) in se fosse fortemente asimmetrica e avesse prodotto due getti arricchiti di ferro essa stessa. Un’altra possibilità riposa sull’influenza dell’ambiente intorno alla supernova. La cosa comunque è ancora dibattuta, e gli scienziati sperano di poter avere altri dati da Chandra e da altri telescopi in modo da far luce sui veri motivi della peculiarità di  SR 0104…

Chandra Press Release